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ENFOQUES DE LA VOZ: Larry Itliong

LA VOZ SPOTLIGHT: Larry Itliong

El movimiento de trabajadores agrícolas de California de los años 1960 fue un fenómeno que cambió el curso de la historia para los derechos laborales hasta su logro más reciente, las horas extra de los trabajadores agrícolas.

Un nombre que no se relaciona inmediatamente con el movimiento del trabajo agrícola es el del filipino-estadounidense, Larry Itliong. Itliong ayudó a encabezar el movimiento de trabajadores agrícolas junto con Cesar Chavez.

Larry Itliong inmigró a Estados Unidos en 1929 con solo sexto grado de educación y se unió a la primera huelga a los 15 años de edad. Como trabajador agrícola, Itliong trabajó en Alaska, donde organizó sindicatos agrícolas y de fábricas de conservas. También trabajó en Washington, Montana y Dakota del Sur, pero es más conocido por su amplia labor en el estado de California. Permaneció con su familia en la zona de Delano y en la comunidad Little Manila de Stockton, California.

Itliong encabezó el Comité Organizador de Trabajadores Agrícolas (Agricultural Workers Organizing Committee, AWOC) y Chavez conformó la Asociación Nacional de Trabajadores Agrícolas (National Farmworkers Association, NFWA). Cesar Chavez se reunió con Larry Itliong después de conocer sobre el movimiento que los organizadores filipinos lideraban en Delano.

Si bien Cesar Chavez y otras personas habían estado organizando a los trabajadores mexicanos cerca de Delano durante algunos años, una huelga no estaba en sus planes inmediatos. Larry Itliong recurrió a Chavez y dos semanas más tarde, los trabajadores mexicanos se unieron a la huelga.

En una entrevista de ABC, Dolores Huerta mencionó “Larry junto con el AWOC fueron pioneros en su reacción por lo que, de algún modo, él cambió el momento y la historia, pero eso pasó por un motivo y finalmente ganamos y formamos un vínculo y una relación fuerte”.

De acuerdo con Alex Edillor, presidente de la Filipino American National Historical Society/Delano Chapter, Itliong sabía que los campos pasarían por una etapa de cambio evolutivo con la llegada de los trabajadores mexicanos. Él reconoció que para que los mexicanos tuvieran éxito necesitaban una fuerza más grande. Larry Itliong tomó la decisión de formar una unión entre la NFWA y el AWOC.

La huelga de la uva de Delano fue fundamental para el movimiento Unión de Campesinos (United Farm Workers). No fue fácil en ningún sentido; llevó cinco años de huelga y un boicot internacional de uvas de mesa antes de que los agricultores firmaran contratos con la Unión de Campesinos.

Finalmente, la consolidación unió a filipinos y mexicanos para formar la Unión de Campesinos, con Larry Itliong como director adjunto de Chavez.

El liderazgo de Larry Itliong es un orgullo para los filipino-estadounidenses. Si bien esta historia es casi desconocida, la comunidad de filipinos-estadounidenses y sus defensores están haciendo lo posible por compartir este hecho histórico.

El legislador de Oakland para el Estado de California, Rob Bonta, encabeza uno de estos emprendimientos. Bonta nació en el Valle Central, California, y sus padres eran organizadores de mano de obra agrícola filipina que trabajaron codo a codo con los trabajadores mexicano-estadounidenses.

El legislador Bonta, quien trabajó para aprovar una ley que establezca el cumpleaños de Itliong (25 de octubre) como el Día de Larry Itliong, declaró, “Como uno de los primeros líderes del movimiento de trabajo agrícola, Larry Itliong peleó con coraje por la justicia social de los trabajadores en los campos de todo el estado de California. Vio personalmente la gran desigualdad y el maltrato que soportaban los trabajadores agrícolas y se convirtió en un poderoso agente del cambio social. Al organizar a los trabajadores agrícolas filipinos y convertirse en una fuerza de impulso tras la histórica huelga de la uva de Delano en 1965, Itliong, junto con Cesar Chavez, cumplió un papel fundamental en la creación de uno de los mayores movimientos laborales pacifistas en la historia de Estados Unidos. Incluso en la actualidad, continuamos trabajando sobre la labor de Larry Itliong, aprobando leyes que garanticen el pago de horas extra para los trabajadores agrícolas. Estos hombres y mujeres llevan comida a nuestras mesas, trabajando en algunas de las condiciones más difíciles y agotadoras. Itliong ayudó a que estos trabajadores alcen su voz. Como filipino-estadounidense, estoy orgulloso de haber participado para asegurar que Larry Itliong sea reconocido legítimamente por California con un día feriado estatal cada año en la fecha de su cumpleaños, el 25 de octubre. Creo firmemente que todos los californianos deben conocer la historia de Larry Itliong y su gran contribución al movimiento laboral y la justicia social”.

California y la Nación cambiaron para siempre, pero este capítulo en particular no fue registrado. Si seguimos avanzando, a través del trabajo de los defensores y funcionarios correspondientes, las contribuciones de un solo filipino-estadounidense se contarán como una parte integral de la historia de Estados Unidos. Itliong murió a causa de la enfermedad de Lou Gehrig hace casi 40 años, en 1977, pero será recordado por siempre.

The California farmworkers movement of the 1960s was a phenomenon that changed the course of history for labor rights up to its most recent win, achieving farmworker overtime.

A name not immediately associated with the farm labor movement is that of Filipino-American, Larry Itliong. It was Itliong who helped spearhead the farmworker movement alongside Cesar Chavez.

Larry Itliong immigrated to the United States in 1929 with only a sixth grade education and he joined his first strike at the age of 15. As a farmworker, Itliong worked in Alaska where he organized cannery and agricultural unions. He also worked in Washington, Montana, South Dakota, but is most widely known for his work up and down the state of California. He raised his family in the Delano area and in the Little Manila community of Stockton, California.

Itliong headed the Agricultural Workers Organizing Committee (AWOC), while Chavez formed the National Farmworkers Association (NFWA). Cesar Chavez encountered Larry Itliong after hearing about the movement that Filipinos organizers led in Delano.

While Cesar Chavez and others had been organizing Mexican workers around Delano for a few years, a strike wasn’t in their immediate plans. It wasn’t until Larry Itliong appealed to Chavez, and two weeks later, Mexican workers joined the strike.

In an ABC interview with Dolores Huerta, she shared “Larry with AWOC went ahead and struck ahead of time so he kind of changed the whole momentum and the history but those things happen for a reason and we ended up winning in the long run and ended up forming a strong bond and relationship.”

According to Alex Edillor, president of the Filipino American National Historical Society’s Delano Chapter, Itliong knew the fields were about to go through an evolutionary change as the Mexican migration of workers was exploding. He recognized that in order for the Mexicans to succeed, they needed to form a larger force. Larry Itliong led the decision to form a merger between the NFWA and the AWOC.

The Delano Grape Strike was pivotal for the United Farm Workers movement. By no means was it easy, it took five years of striking, and an international boycott of table grapes, before growers signed contracts with the United Farm Workers.

The eventual consolidation brought together Filipinos and Mexicans to form the United Farm Workers Union, with Larry Itliong as the assistant director under Chavez.

Larry Itliong’s leadership is a point of pride for Filipino-Americans. While a story far under-told, Filipino Americans and advocates are making concerted efforts to share this piece of history.

California State Assemblyman Rob Bonta of Oakland leads one of those efforts. Bonta himself was born in California’s Central Valley to parents who were Filipino farm labor organizers who worked side by side with Mexican-American workers.

Assemblyman Bonta, who worked to successfully pass a bill that establishes Itliong’s birthday (October 25) as Larry Itliong Day stated, “As one of the earliest leaders in the farm labor movement, Larry Itliong courageously fought for social justice for workers in the fields up and down California.  He saw firsthand the gross inequality and harsh treatment farmworkers endured and became a powerful agent of social change. By organizing Filipino farmworkers and becoming the driving force behind the historic Delano Grape Strike of 1965, Itliong, in collaboration with Cesar Chavez, played a critical role in creating one of the greatest peaceful labor movements in American history.  Even today, we continue to build on Larry Itliong’s work by successfully passing legislation granting overtime pay for farmworkers.  These men and women put food on all of our tables working in some of the most difficult and back-breaking conditions.  Itliong helped give these workers a powerful voice.  As a Filipino American, I’m proud to have played a role in ensuring Larry Itliong is rightfully recognized with a state holiday each year on his birthday, October 25th. I firmly believe all Californians should know the important story of Larry Itliong and his great contributions to the labor movement and to social justice.”

California and the Nation were forever changed, but this particular chapter wasn’t recorded. Going forward, through the work of advocates and officials alike, the contributions made by one Filipino American man will be told as an integral part of the American story. Itliong died nearly 40 years ago in 1977 of Lou Gehrig’s Disease, but is forever remembered.